Beethoven pudo no haber muerto de envenenamiento con plomo

Beethoven pudo no haber muerto de envenenamiento con plomo después de todo.

Los científicos comenzaron a especular sobre lo que realmente mató a Ludwig van Beethoven casi tan pronto como él fue enterrado en 1827. Se había quejado de una existencia "miserable", con una larga lista de síntomas: dolor abdominal, problemas digestivos, cólicos, bronquitis crónica, mal olor corporal y mal aliento además del problema de audición.

Hace trece años los científicos, incluyendo uno que había investigado si Napoleón murió de intoxicación por arsénico y si la pintura de la Sábana Santa de Turín data de la época de Jesús, estudió cabellos de Beethoven y descartó la sífilis como la causa de la muerte. Inesperadamente, se encontraron signos de una exposición aguda a plomo.

Hace cinco años las pruebas sobre diferentes hebras de pelo de Beethoven y una pequeña pieza de su cráneo señaló nuevamente al plomo. Esto, según los estudiosos de Beethoven, podría haber explicado su carácter difícil y sus fallos de memoria ocasionales. Algunos pensaron que había bebido demasiado vino barato que se endulzaba - según la costumbre del siglo 19 - con plomo para ocultar la amargura.

Pero la semana pasada un experto en envenenamiento por plomo de la Facultad de Medicina Mount Sinai en Nueva York (Mount Sinai School of Medicine) examinó el mismo trozo de cráneo de Beethoven que había sido examinado en 2005, junto con otro fragmento más grande. El investigador, el Dr. Andrew C. Todd, dijo que no había encontrado más plomo que en el cráneo de una persona cualquiera.

"Beethoven no tuvo una alta exposición de plomo a largo plazo", dijo el Dr. Todd ", por lo que creo que podemos dejar de considerar al plomo como un factor importante en la causa de su muerte."

Los hallazgos del Dr. en la Facultad de Medicina Mount Sinai han sorprendido al Dr. William R. Meredith, un estudioso de Beethoven que había llevado los fragmentos del cráneo a Nueva York desde California. Dijo que esperaba que las pruebas del Dr. Todd mostraran niveles elevados de plomo porque las pruebas anteriores habían informado de la presencia de este elemento por encima de lo normal en el cabello de Beethoven.

"Para los científicos y médicos es tener que volver a conjeturar", dijo Meredith.

El Dr. Todd había prometido medidas precisas y después de dos días de pruebas en el Mount Sinai dijo que el mayor de los dos fragmentos del cráneo contenía 13 microgramos de plomo por gramo, "ni mucho menos por encima de lo que se podría esperar" en un hombre de la edad de Beethoven.

El fragmento más pequeño registró una mayor presencia - 48 microgramos por gramo - y no pudo explicar la diferencia. La exposición al plomo es acumulativo, dijo el Dr. Todd, por lo que el nivel se espera que aumente a medida que una persona envejece, incluso si no está expuesta a concentraciones anormales de, por ejemplo, la pintura con plomo.

El Dr. Meredith, dijo que si las pruebas no muestran lo que había matado a Beethoven, por lo menos indican lo que se puede descartar como causa de su muerte.

"La gente se pregunta si murió por beber vino de ciruela, por mordisquear el lápiz o por comer pescado envenenado", dijo el Dr. Meredith, un profesor de la San Jose State University y director de la Ira F. Brilliant Center for Beethoven Studies. “Ahora todos sabemos que todas esas preguntas no son necesarias. No necesitamos ir a pescar acerca de la exposición tóxica al plomo. "

El Dr. William J. Walsh, un investigador forense en Illinois, que coordinó las pruebas anteriores, señaló que el Dr. Todd había examinado solamente fragmentos del cráneo pero no las muestras de cabello. Pero está de acuerdo con la idea de que la exposición al plomo de Beethoven era un asunto que había llegado al final de su vida.

A los 56 años de edad, Beethoven tenía problemas de salud. Había sido sometido a varias punciones abdominales para drenar líquido y en sus últimos días uno de sus tratamientos era el consumo de bebidas de frutas. Su médico "se había dado cuenta - o quizás lo sabía hacía tiempo - que Beethoven era un amante de los vinos enriquecidos," escribe el biógrafo Edmund Morris en Beethoven: El Compositor Universal (HarperCollins, 2005).

"Como era de esperar,", continúa Morris, "Beethoven abusó de su prescripción y se convirtió en un alcohólico con problemas diarreicos."

Algunos médicos modernos sostienen que había signos de alguna enfermedad coronaria. Otros se preguntan sobre el lupus.

"Sus últimos años fueron terribles", dijo Susan Kagan, una pianista, estudiosa de Beethoven y profesora emérita del Hunter College en Nueva York. "Sufrió muchísimo físicamente. Hay un grito de dolor tras otro en sus cartas. No sé si fue maltratado por los médicos, pero no se sabía mucho en aquella época en comparación con lo que saben ahora. Verter aceite caliente en sus oídos: ¿puede usted imaginar lo que debe haber sentido?

El cuerpo de Beethoven fue exhumado en 1863 junto con el de Franz Schubert que había sido enterrado en el mismo cementerio de Viena. "El objetivo principal era, por supuesto, la recuperación de las calaveras", escribió un amigo de Beethoven que se había quedado con varias piezas del cráneo del compositor. Entre ellas estaban las dos que el Dr. Todd examinó en el Mount Sinai.

"Lo que hemos encontramos no pone en entredicho la posibilidad de que él fuera severamente intoxicado con los ungüentos que le ponían sobre la herida abdominal," dijo el Dr. Todd. Sin embargo, agregó, esto no lo hubiera matado.

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